Another Winter of COVID/Un altro inverno di Covid?

Articolo del New Yorker. Tradotto, per comodità, a pezzi.

The coronavirus pandemic in the United States appears, for the moment, to be in retreat. Since the start of September, daily cases have dropped by a third, and daily hospitalizations have fallen by more than a quarter. covid deaths, which generally lag behind infections by a few weeks, are now starting to decline from their peak. There are still areas of the country that are struggling. In Alaska, where only half the population is fully vaccinated, hospitals are at capacity and doctors have had to ration intensive care. But, nationwide, the Delta wave is waning. The question now is: What does the winter hold?

La pandemia di coronavirus negli Stati Uniti sembra, per il momento, essere in ritirata. Dall'inizio di settembre, i casi giornalieri sono diminuiti di un terzo e i ricoveri giornalieri sono diminuiti di oltre un quarto. i decessi per covid, che generalmente sono in ritardo rispetto alle infezioni di alcune settimane, stanno ora iniziando a diminuire dal loro picco. Ci sono ancora zone del Paese in difficoltà. In Alaska, dove solo la metà della popolazione è completamente vaccinata, gli ospedali sono al completo ei medici hanno dovuto razionare la terapia intensiva. Ma, a livello nazionale, l'onda del Delta sta calando. La domanda ora è: cosa riserva l'inverno?

There are reasons for optimism. Seventy-eight per cent of adults in the U.S. have now received at least one dose of a covid vaccine, and recent mandates are pushing this number higher. Millions of vulnerable Americans are now getting booster shots, and by Halloween Pfizer-BioNTech’s vaccine may be authorized for use among children aged five to eleven. Earlier this month, Merck announced that its antiviral drug molnupiravir roughly halves the likelihood that people with mild or moderate covid will be hospitalized or die. Because the drug is administered orally—not by infusion or injection, as monoclonal antibodies are—it could dramatically change how covid is treated outside of hospitals, and result in fewer people ending up inside them. Meanwhile, rapid antigen tests, which can help schools and workplaces open more safely, appear to be on the brink of widespread use. This progress is unfolding against an epidemiological backdrop in which at least a third of Americans have been infected by the virus and carry some level of natural immunity.

Ci sono ragioni per essere ottimisti. Il settantotto percento degli adulti negli Stati Uniti ha ora ricevuto almeno una dose di un vaccino contro il covid e i recenti mandati stanno spingendo questo numero più in alto. Milioni di americani vulnerabili stanno ora ricevendo colpi di richiamo e il vaccino di Halloween Pfizer-BioNTech potrebbe essere autorizzato per l'uso tra i bambini dai cinque agli undici anni. All'inizio di questo mese, Merck ha annunciato che il suo farmaco antivirale molnupiravir dimezza all'incirca la probabilità che le persone con covid lieve o moderato vengano ricoverate in ospedale o muoiano. Poiché il farmaco viene somministrato per via orale, non per infusione o iniezione, come lo sono gli anticorpi monoclonali, potrebbe cambiare drasticamente il modo in cui il covid viene trattato al di fuori degli ospedali e far sì che meno persone finiscano al loro interno. Nel frattempo, i test antigenici rapidi, che possono aiutare scuole e luoghi di lavoro ad aprire in modo più sicuro, sembrano essere sull'orlo di un uso diffuso. Questo progresso si sta svolgendo in un contesto epidemiologico in cui almeno un terzo degli americani è stato infettato dal virus e possiede un certo livello di immunità naturale.

But there’s also a less promising scenario. The U.S. has the lowest vaccination rate among wealthy democracies, and has now fallen behind many poorer nations, such as Uruguay, Cambodia, and Mongolia. The anti-vaccine movement remains a potent force. Last Monday, protesters tore down a covid testing site in New York City. According to the Kaiser Family Foundation, one in six adults nationwide remains adamantly opposed to vaccination; only a third of parents say that they plan to get their children inoculated immediately after the vaccine is authorized, and a quarter say that they “definitely” won’t. In the U.K., ninety-seven per cent of people over sixty-five are fully vaccinated; during the Delta wave there, daily cases reached eighty per cent of record levels, but daily deaths only eleven per cent. Just eighty-four per cent of older Americans are fully vaccinated, and cases and deaths are more tightly coupled: both recently reached around two-thirds of last winter’s levels. “Are we going to have as bad a surge this winter as last winter?” Ashish Jha, the dean of Brown University’s School of Public Health, asked. “I think we can definitively say no. But what people don’t appreciate about Delta is that it finds pockets of unvaccinated people and just rips through them. If you’re an older person living in this country, and you’re not vaccinated, it’s going to be a very bad winter.”

Ma c'è anche uno scenario meno promettente. Gli Stati Uniti hanno il tasso di vaccinazione più basso tra le democrazie ricche e ora sono rimasti indietro rispetto a molte nazioni più povere, come Uruguay, Cambogia e Mongolia. Il movimento contro i vaccini rimane una forza potente. Lunedì scorso, i manifestanti hanno demolito un sito di test covid a New York City. Secondo la Kaiser Family Foundation, un adulto su sei a livello nazionale rimane categoricamente contrario alla vaccinazione; solo un terzo dei genitori afferma di voler inoculare i propri figli immediatamente dopo l'autorizzazione del vaccino e un quarto afferma che "sicuramente" non lo farà. Nel Regno Unito, il novantasette per cento delle persone sopra i sessantacinque anni è completamente vaccinato; durante l'ondata del Delta, i casi giornalieri hanno raggiunto l'ottanta per cento dei livelli record, ma i decessi giornalieri solo l'undici per cento. Solo l'ottantaquattro per cento degli americani più anziani è completamente vaccinato e casi e decessi sono più strettamente accoppiati: entrambi hanno recentemente raggiunto circa i due terzi dei livelli dello scorso inverno. "Avremo un'impennata così forte quest'inverno come l'inverno scorso?" Lo ha chiesto Ashish Jha, preside della School of Public Health della Brown University. “Penso che possiamo dire definitivamente di no. Ma ciò che le persone non apprezzano di Delta è che trova sacche di persone non vaccinate e le fa a pezzi. Se sei una persona anziana che vive in questo paese e non sei vaccinato, sarà un inverno molto brutto".

During the past year and a half, the virus repeatedly surprised us, prompting public-health revisions, reversals, and mea culpas. It’s never been clear why the virus surges in one place and not another, why it fades when it does, or how it will evolve next. Any number of factors can introduce uncertainty into our prognostications, and each threatens to push “normal” beyond yet another horizon. Still, it’s possible to wrap our heads around some of the biggest issues. One is in-person contact. When societies open up, rates of infection almost always increase. In the U.S., most business closures and strict capacity restrictions are ending; in-person instruction has resumed at schools and colleges; the weather is cooling, and we are spending more time indoors. All this means that the virus will have more opportunities to spread.

Durante l'ultimo anno e mezzo, il virus ci ha ripetutamente sorpreso, provocando revisioni, inversioni e mea culpa della sanità pubblica. Non è mai stato chiaro il motivo per cui il virus si diffonde in un posto e non in un altro, perché svanisce quando lo fa o come si evolverà in seguito. Qualsiasi numero di fattori può introdurre incertezza nelle nostre previsioni e ognuno minaccia di spingere il "normale" oltre un altro orizzonte. Tuttavia, è possibile avvolgere le nostre teste attorno ad alcuni dei problemi più grandi. Uno è il contatto di persona. Quando le società si aprono, i tassi di infezione aumentano quasi sempre. Negli Stati Uniti, la maggior parte delle chiusure di attività e le rigide restrizioni di capacità stanno finendo; l'istruzione di persona è ripresa nelle scuole e nelle università; il clima si sta raffreddando e trascorriamo più tempo in casa. Tutto ciò significa che il virus avrà più opportunità di diffondersi.

The consequences of that spread will depend, in part, on how many people remain susceptible and to what extent immunity wanes. The passage of time may be especially problematic for communities with high rates of prior infection and low levels of current vaccination. A recent C.D.C. study in Kentucky found that people who had previously been infected but never got vaccinated were more than twice as likely to be reinfected as those who got immunized after contracting the virus were. Among vaccinated people, breakthrough infections, while unnerving, remain uncommon and generally mild, even with the Delta variant, but the chance that a breakthrough will develop into a serious illness seems to increase with time, as immunity ebbs, especially for older people. Our collective immunity will rise and fall, through some combination of booster shots, repeat infections, and time. “It’s like painting the Golden Gate Bridge,” Robert Wachter, the chair of medicine at the University of California, San Francisco, said. “The minute you’re done, you have to get started all over again.” Complicating all this is the possibility that a new coronavirus variant could unsettle whatever equilibrium we reach.

Le conseguenze di tale diffusione dipenderanno, in parte, da quante persone rimarranno suscettibili e fino a che punto l'immunità diminuirà. Il passare del tempo può essere particolarmente problematico per le comunità con alti tassi di infezione pregressa e bassi livelli di vaccinazione in corso. Un recente C.D.C. studio in Kentucky ha scoperto che le persone che erano state precedentemente infettate ma non erano mai state vaccinate avevano più del doppio delle probabilità di essere reinfettate rispetto a quelle che erano state immunizzate dopo aver contratto il virus. Tra le persone vaccinate, le infezioni rivoluzionarie, sebbene snervanti, rimangono rare e generalmente lievi, anche con la variante Delta, ma la possibilità che una svolta si trasformi in una malattia grave sembra aumentare con il tempo, poiché l'immunità diminuisce, soprattutto per le persone anziane. La nostra immunità collettiva aumenterà e diminuirà, attraverso una combinazione di colpi di richiamo, infezioni ripetute e tempo. "È come dipingere il Golden Gate Bridge", ha detto Robert Wachter, cattedra di medicina presso l'Università della California, a San Francisco. "Nel momento in cui hai finito, devi ricominciare tutto da capo." A complicare tutto questo c'è la possibilità che una nuova variante del coronavirus possa sconvolgere qualunque equilibrio raggiungiamo.

Only two per cent of people in low-income countries have received even a single dose of a covid vaccine. This is both a moral and a public-health failure: each week, thousands of people around the world die a vaccine-preventable death, and, as the virus continues to circulate unchecked, the probability of ever more dangerous variants rises. In June, the daily coronavirus case counts in the U.S. were a tenth of what they are today, and lower than at any point since the start of the pandemic. Then came Delta, and nearly a hundred thousand American covid deaths. “What happens next depends a lot on whether this virus evolves into an even worse strain,” Eric Topol, the director of the Scripps Research Translational Institute, said. “We don’t have this thing contained globally. Heck, we don’t have it contained here. So far, the U.S. hasn’t been home base for a major new variant. Alpha, Beta, Gamma, Delta—they all came from other parts of the world. But we are such an epicenter that, in the future, we could be the Greek-letter originator.”

Solo il 2% delle persone nei paesi a basso reddito ha ricevuto anche una singola dose di vaccino contro il covid. Questo è un fallimento sia morale che di salute pubblica: ogni settimana migliaia di persone in tutto il mondo muoiono di una morte prevenibile con il vaccino e, poiché il virus continua a circolare incontrollato, aumenta la probabilità di varianti sempre più pericolose. A giugno, i conteggi giornalieri di casi di coronavirus negli Stati Uniti erano un decimo di quelli odierni e più bassi che in qualsiasi momento dall'inizio della pandemia. Poi è arrivata Delta, e quasi centomila morti per covid americani. "Quello che succede dopo dipende molto dal fatto che questo virus si evolva in un ceppo ancora peggiore", ha affermato Eric Topol, direttore dello Scripps Research Translational Institute. “Non abbiamo questa cosa contenuta a livello globale. Diamine, non lo abbiamo contenuto qui. Finora, gli Stati Uniti non sono stati la base di partenza per una nuova importante variante. Alpha, Beta, Gamma, Delta, provenivano tutti da altre parti del mondo. Ma siamo un tale epicentro che, in futuro, potremmo essere gli autori della lettera greca".

There’s only so much that individuals can control about the viral threat they’ll face this winter. But whether our immune systems are prepared will be determined by the choices we make today. Gaps in vaccination rates of a few percentage points can be hugely consequential, especially when the lower rates are concentrated in certain communities and high-risk groups. Perhaps the safest prediction is that reopening, variants, and immunity will combine in disparate ways for people, depending on their age, health, and risk tolerance, as well as their neighbors’ decisions. We all walked into this pandemic together. But we’ll leave it at different speeds, and at different times. 

C'è solo così tanto che gli individui possono controllare sulla minaccia virale che dovranno affrontare questo inverno. Ma se il nostro sistema immunitario è preparato sarà determinato dalle scelte che facciamo oggi. Divari nei tassi di vaccinazione di pochi punti percentuali possono essere estremamente consequenziali, soprattutto quando i tassi più bassi sono concentrati in determinate comunità e gruppi ad alto rischio. Forse la previsione più sicura è che la riapertura, le varianti e l'immunità si combineranno in modi disparati per le persone, a seconda della loro età, salute e tolleranza al rischio, nonché delle decisioni dei loro vicini. Siamo entrati tutti insieme in questa pandemia. Ma lo lasceremo a velocità diverse e in tempi diversi.

Published in the print edition of the October 18, 2021, issue, with the headline “Winter Forecasts.”

Dhruv Khullar, a contributing writer at The New Yorker, is a practicing physician and an assistant professor at Weill Cornell Medical College.

Illustration by João Fazenda

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